Mary Kenneth Keller, la monja que programó el BASIC

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Cuando la computación era una ciencia casi desconocida y estaba casi completamente dominada por hombres, ella fue la primera persona en obtener un doctorado en computación.

Mary Kenneth Keller nació en 1914, poco se sabe de su infancia pero a los 18 años, en 1932, entró en la congregación de las Hermanas de la Caridad y profesó sus votos en 1940.

mary-keller2Estudió matemáticas y física en la Universidad DePaul a nivel maestría. En 1958, se le permitió trabajar en el laboratorio de ciencias de la informática del Dartmouth College, que había estado reservado únicamente para hombres. Ahí, ayudó a desarrollar el lenguaje de programación BASIC, el primer lenguaje que estaba enfocado para que cualquier persona pudiera programar una computadora y no tuviera que ser un físico o matemático.

Fue la primera persona en obtener un doctorado en computación con su tesis de doctorado escrita en FORTRAN titulada “Inferencia inductiva de patrones generados por computadora”.

Después, Keller fundó el centro de informática de la Universidad Clarke de Iowa que dirigió durante 20 años y que ahora lleva su nombre. Actualmente también existe una beca en honor a su nombre para estudiantes de informática.

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La hermana Keller creía que las computadoras ayudarían a las personas a aprender y ser más inteligentes. Vislumbró un mundo que estuviera lleno de ellas, donde no hubiera restricciones a su acceso, como sucede actualmente, por lo que hizo énfasis en la enseñanza de la computación y la inteligencia artificial:

“Por primera vez, podemos ahora simular el proceso cognitivo. Podemos hacer estudios en la inteligencia artificial. Más allá de eso, este mecanismo [la computadora] puede ser usada para asistir a los humanos a aprender. Como iremos teniendo estudiantes más maduros y en mayores números conforme pase el tiempo, este tipo de enseñanza será probablemente será cada vez más importante”, afirmó en una ocasión.

Esta pionera, poco conocida, de la computación, falleció en 1984, cuando empezaba a surgir el mundo que había predicho.

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